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« Battle Royale », comment un livre qui a été d’abord rejeté est devenu un succès mondiale

Le terme « battle royale » est devenu omniprésent dans la culture pop moderne, apparaissant dans tout, des jeux vidéo aux bandes dessinées. Initialement signifiant un combat entre deux participants ou plus, il a pris une connotation plus sombre et violente avec la sortie du best-seller dystopique japonais de 1999, Battle Royale (バトル・ロワイアル). Opposant étudiant contre étudiant dans un combat à mort, ce roman phare a donné naissance à trois séries de mangas, deux films, et inspiré des centaines de créations médiatiques.

"Battle Royale", comment un livre qui a été d'abord rejeté est devenu un succès mondiale K-Sélection

Un classique culte destiné

La sortie du livre coïncida avec la descente du Japon d’une période de prospérité économique sans égale. Le pays traversait sa décennie perdue (失われた十年; Ushinawareta jūnen) suite à l’effondrement de la bulle économique en 1990, marqué par le séisme de Kobe en 1995 et les attaques au gaz sarin à Tokyo perpétrées par les membres de la secte Aum Shinrikyo (地下鉄サリン事件; Chikatetsu sarin jiken). Les horribles meurtres d’enfants de Kobe en 1997 (神戸連続児童殺傷事件; Kōbe renzoku jidō sasshō jiken) ont mis en lumière une recrudescence de la criminalité juvénile violente. Puis Takami arrive avec Battle Royale. « Quel est le but de ce jeu ? Y a-t-il un sens à tout cela ? » Les yeux de Kawada se sont légèrement écarquillés, puis il a baissé le regard et a laissé échapper un rire. Il a dû trouver la question assez amusante. Enfin, il a dit : « Bien sûr que non. » Battle Royale: Remastered, page 226

L’histoire tourne autour d’une classe d’élèves du collège contraints de participer à une initiative gouvernementale fasciste connue simplement sous le nom de « Le Programme ». L’objectif du programme est d’une cruauté simpliste : tuer jusqu’à ce qu’il ne reste qu’un seul élève. Certains élèves se lancent avec enthousiasme dans une série de meurtres, tandis que d’autres plus pacifistes cherchent un moyen de tricher le Programme sans verser de sang. Des alliances se forment, des trahisons et des coups bas réels se produisent, des rébellions sont étouffées, et le nombre d’élèves vivants diminue. Takami donne au lecteur un accès sans concession à l’esprit des élèves, et nous en apprenons peut-être plus que nous ne voulions sur eux. C’est un récit cru, direct, sombrement humoristique, captivant, qui se termine sur une note étonnamment optimiste.

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Takami Koushun, l’homme derrière le phénomène

« Takami avait initialement imaginé les dispositifs de suivi explosifs des étudiants sous forme de bracelets, mais comme un ami lui fit remarquer judicieusement, il serait facile de se débarrasser du bracelet en se coupant le bras. Takami a pensé : “Eh bien, on ne peut pas se couper le cou soi-même” et a sagement changé les bracelets en colliers. » Takami Koushun (高見広春) a grandi dans la préfecture de Kagawa sur l’île de Shikoku. Étudiant en littérature à l’université d’Osaka, il a écrit des histoires mettant en scène des protagonistes détectives avec des éléments d’horreur.

Certains de ses influences littéraires comprenaient l’écrivain d’horreur Hideyuki Kikuchi et les poids lourds occidentaux Stephen King et Robert B. Parker, ces deux derniers qu’il a découverts à l’université. Le chanteur-compositeur Sano Motoharu (佐野元春) est également très présent ; Takami inclut les paroles「愛することってむずかしい」(“C’est si difficile d’aimer”) dans les épigraphes du livre, et le protagoniste principal Nanahara Shuya partage des traits physiques similaires à Sano.

Takami attribue à Parker la façon dont il intègre la critique sociale dans une histoire comme essentielle pour utiliser la sienne dans le livre, principalement exprimée par le triumvirat formé de Nanahara Shuya, Nakagawa Noriko et Kawada Shogo. Sa république imaginaire de la Grande Asie de l’Est est essentiellement le Japon, quelque chose né de son antipathie pour les normes sociales japonaises. Dans un épilogue à l’édition anglaise de 2009, Takami réfléchit sur la manière dont ses propres sentiments se reflètent dans le livre :

J’ai voulu parler du sentiment d’emprisonnement que j’ai clairement ressenti en vivant au Japon depuis mon enfance… et c’est ce que j’ai essayé de faire. Ici au Japon, être différent des autres peut faire de vous un bouc émissaire potentiel lorsque quelque chose tourne mal… Même si une règle est clairement ridicule, personne n’osera s’y opposer, car les gens pensent : « Si je dis quelque chose, les autres penseront que je suis différent », et la règle reste inchangée.

Takami Koushun
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Un chemin ardu vers la publication

Après avoir obtenu son diplôme de l’Université d’Osaka, il a travaillé pour le Shikoku Shinbun en tant que journaliste pendant cinq ans avant de démissionner en 1996. Il a commencé à écrire Battle Royale la même année et, une fois terminé, espérait le faire publier, ce qui s’est avéré plus facile à dire qu’à faire. En 1997, il a soumis le manuscrit de Battle Royale au Japan Horror Fiction Awards (日本ホラー小説大賞). Sur 229 participants, seuls quatre ont atteint la finale de la catégorie du roman, dont Takami. Parmi les quatre finalistes, sa plus forte concurrence était Togashi Keita (戸梶圭太) et son roman Century of the Damned (センチュリー・オブ・ザ・ダムド) centré sur un opérateur du monde souterrain et une fillette télépathe de 13 ans.

La représentation de Takami des étudiants tuant des étudiants essentiellement, des enfants tuant des enfants, n’a pas plu aux trois juges. Bien qu’ils aient trouvé l’écriture captivante, ils ont jugé que le contenu posait trop de problèmes et risquait de nuire à la réputation du concours. Par conséquent, Battle Royale a été écarté par les juges en raison de son caractère inconfortable. Aucun vainqueur n’a été déclaré cette année-là.

Dans un texte réflexif inclus dans la collection d’essais de 2014 intitulée The Battle Royale Slam Book, le juge du comité préliminaire Masao Higashi a admis que les meurtres d’enfants de Kobe ont joué un rôle majeur dans la décision des juges de rejeter le livre. Les parallèles entre le Programme comme un jeu et la note manuscrite du meurtrier de Kobe mentionnant « le jeu commence » se sont avérés trop dérangeants pour être ignorés.

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Un succès du jour au lendemain

Plutôt que de désenchanter les gens, l’engouement autour de ce mystérieux livre n’a fait que s’intensifier. Battle Royale s’est classé quatrième sur dix dans l’édition 2000 du guide populaire de fiction mystère このミステリーがすごい! (Ce Mystère Est Génial !). Enfin, après avoir été rejeté et révisé, le livre de Takami a été repris et publié par Ota Publishing en 1999. Il convient de noter que Ota Publishing publiera plus tard l’autobiographie du tueur d’enfants de Kobe, ce qui a beaucoup consterné le public et les familles des victimes.

Battle Royale est devenu un best-seller instantané, vendant 1 million d’exemplaires. La première édition imprimée comptait 666 pages, ce qui n’était pas une coïncidence ; l’éditeur de Takami a délibérément souligné le nombre de pages comme étant le 獣の数字 (kemono no suji ; « Le Nombre de la Bête »).

En 2002, Takami a donné une conférence sur l’éthique de l’écriture de fiction « hardboiled » à son alma mater, l’Université d’Osaka, révélant ainsi quelques pensées derrière son processus d’écriture pour Battle Royale. En concevant l’histoire, il a avoué qu’il voulait juste écrire des personnages cool; contrairement à l’opinion populaire, la décapitation macabre de la première victime du tueur d’enfants de Kobe n’a joué qu’un petit rôle dans sa décision d’entrelacer les enfants avec la violence.

Takami avait également imaginé initialement les dispositifs de suivi explosifs des étudiants sous forme de bracelets, mais comme un ami lui a fait remarquer avec raison, il serait facile de se débarrasser du bracelet en se coupant le bras. Takami a réfléchi : « Eh bien, on ne peut pas se couper le cou soi-même » et a sagement changé les bracelets en colliers.

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Une adaptation cinématographique inoubliable

« Dans un texte réfléchi inclus dans la collection d’essais de 2014 intitulée The Battle Royale Slam Book, le juge préliminaire Masao Higashi a admis que les meurtres d’enfants de Kobe ont joué un rôle crucial dans la décision des juges de rejeter le livre. » Le film Battle Royale de 2000 mérite un essai à lui seul, mais pour l’instant, nous nous contenterons de quelques mots.

Le réalisateur de cinéma de renom Fukasaku Kinji (深作欣二) a lu l’œuvre de Takami et s’est retrouvé trop facilement en relation avec les élèves. Ses expériences de guerre dans une usine de munitions lorsqu’il était adolescent lui ont inculqué une compréhension aiguë de la facilité avec laquelle les enfants et la violence peuvent se croiser. Le livre a ravivé son hostilité envers la façon dont les adultes traitent les enfants dans la société, et il savait qu’il devait adapter le roman en film. Pendant les raids, même si nous étions des amis travaillant ensemble, la seule chose à laquelle nous pensions était la préservation de soi-même. C’est ce qu’a déclaré Fukasaku Kinji dans une interview de 2001 pour The Guardian.

Le film mettait en vedette l’acteur et réalisateur expérimenté Kitano « Beat » Takeshi dans le rôle du superviseur sadique du Programme, Fujiwara Tatsuya dans celui du protagoniste principal Nanahara Shuya, et Yamamoto Taro dans celui du vétéran du Programme Kawada Shogo. (Yamamoto deviendrait plus tard un politicien anti-establishment et fondateur du Reiwa Shinsengumi (れいわ新選組), quelque chose qui ne manquerait certainement pas de recevoir un signe d’approbation de la part de Kawada).

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Lire la violence dans un livre est une chose, mais la voir à l’écran en est une autre. Le roman a pu contrarier quelques personnes, mais le film a suscité des critiques et des débats allant des gens ordinaires aux politiciens de la Diète. La société de classification des films au Japon a attribué au film la rare note R15 malgré les objections de Fukasaku et malgré le fait que beaucoup des acteurs eux-mêmes avaient 15 ans. Un mouvement dirigé par le PLD pour faire adopter une loi limitant l’accès des enfants aux médias violents ou sexuels a coïncidé avec la sortie du film, forçant Fukasaku à abandonner sa pétition pour changer la classification du film.

Certains auteurs méprisent les adaptations cinématographiques de leurs œuvres. Takami ne faisait pas partie de ceux-là. Lors d’une interview après sa conférence à l’Université d’Osaka en 2002, Takami a exprimé sa surprise agréable face à la manière habile dont Fukasaku a traité le matériau source, notant la cohésion miraculeuse du film. Quant à la suite, Battle Royale II: Requien, elle ne tient pas la comparaison avec son prédécesseur. Fukasaku est décédé pendant sa production, laissant son fils aux commandes. Elle a été largement critiquée par les critiques, tant nationaux qu’étrangers. Autant dire qu’elle est bien plus politique, certains diraient anti-américaine, compte tenu de ses éléments terroristes et ne touche pas aussi profondément que le premier film, même si elle mérite quand même d’être vue.

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Pousser l’explicit à un tout autre niveau

Battle Royale a été adapté en manga la même année que la sortie du film. Paru de 2000 à 2005 dans Young Champion, ce seinen manga a augmenté le facteur de violence. L’artiste Taguchi Masayuki a donné vie à l’histoire de Takami de manière crue et macabre. Au début, le manga est resté fidèle au roman. Cependant, au fil de la série, Taguchi a introduit des scènes plus explicites, y compris des viols et une violence excessive absente du roman.

Dans une longue discussion publiée dans le dernier volume, Takami a déclaré préférer l’approche de Taguchi à celle de Fukasaku pour l’histoire. Takami estimait que Taguchi restait fidèle au thème sous-jacent de Battle Royale : un amour incorruptible pour l’humanité, montrant qu’il y a plus dans la vie que la violence et l’oppression, et qu’il est naturel pour les êtres humains d’espérer davantage.

En 2009, Takami a avoué qu’il n’écrirait plus rien sur Battle Royale, mais en 2014, il a rédigé un manga parallèle intitulé Battle Royale: Angel’s Border, se concentrant sur les six filles retranchées dans le phare, qui finissent par se tuer mutuellement après que la paranoïa et la peur aient remplacé leurs liens d’amitié.

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Un héritage marquant

Takami n’a pas encore écrit de nouvelle œuvre non liée à Battle Royale, bien qu’il ait répété à plusieurs reprises qu’il reviendrait. Il est difficile d’imaginer que quoi que ce soit qu’il écrive puisse rivaliser avec son désormais classique culte. Bien qu’il fasse face à des critiques similaires à l’étranger, surtout en Amérique du Nord, où les fusillades scolaires surviennent de manière répugnante quotidiennement, Battle Royale a également reçu des critiques élogieuses et compte des fans inconditionnels.

Takami a associé une violence brutale à une grande gentillesse, la misère à l’espoir, dans un style de fiction pulp qui rend sa lecture très fluide. C’est une expérience inoubliable. Battle Royale est l’un de ces livres qui offrent de nouveaux moments éclairants de clarté à chaque relecture.

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